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Épidémie, endémie et pandémie

Savez-vous ce qui distingue l’épidémie, de l’endémie et de la pandémie? Des termes que l’actualité des dernières années a contribué à faire entrer dans l’usage courant.

En fait, on parle d’épidémie lorsqu’une augmentation et une propagation à la fois soudaines et rapides du nombre de cas d’une maladie est constatée au sein d’une collectivité ou dans un territoire donné. Au départ, la notion d’« épidémie » ne s’appliquait que dans les cas de maladies transmissibles; elle s’est élargie depuis pour s’appliquer à d’autres types de maladies, comme celles causées par des carences ou des intoxications. Le terme s’emploie aussi en parlant de maladies qui se répandent chez les animaux; il existe toutefois une dénomination plus spécifique pour parler de l’épidémie chez l’animal : épizootie.

Par endémie, on doit comprendre la persistance d’une maladie dans un territoire déterminé ou au sein d’une collectivité, cette maladie pouvant être manifeste ou à l’état latent. Quand on dit d’une maladie qu’elle est endémique dans une région, on comprend que sa présence est connue, signalée, mais cela ne signifie pas qu’elle soit en progression ou qu’elle se répande, contrairement à l’épidémie. Pour désigner ce même phénomène chez l’animal, il existe un terme plutôt rare, même dans la langue spécialisée : enzootie.

Enfin, le terme pandémie désigne une épidémie qui s’étend au-delà des frontières des pays et qui peut se répandre à l’échelle mondiale, touchant ainsi des millions de personnes quand celles-ci ne sont pas immunisées ou quand la médecine ne dispose d’aucun médicament pour traiter les malades. Les plus grandes pandémies de maladies infectieuses qui ont marqué l’histoire de l’humanité sont la peste, le choléra, la variole, la grippe (qui n’a pas entendu parler de la tristement célèbre grippe espagnole?), le typhus, la tuberculose, la poliomyélite et le sida.

Pour en savoir plus sur ces sujets, consultez les fiches épidémie, endémie, pandémie, grippe, épizootie et enzootie de notre Grand dictionnaire terminologique; vous y trouverez également les fiches grippe espagnole, grippe de Hong Kong et grippe asiatique, trois pandémies qui ont marqué le XXe siècle. Vous pouvez également consulter l’article Endémie et épidémie de notre Banque de dépannage linguistique.