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Fruit ou légume?

L’idée répandue selon laquelle la tomate n’est pas un légume, mais plutôt un fruit, est tout à fait vraie. Toutefois, cette idée est également fausse. Vous savez pourquoi?

De façon générale, on considère le fruit comme étant un aliment végétal au goût plus ou moins doux et sucré, que l’on consomme le plus souvent en collation ou au dessert. Il peut s’agir, par exemple, d’une banane, d’une pomme, d’un ananas ou d’une fraise.

D’un point de vue strictement botanique, par contre, la définition n’est pas la même : pour un botaniste, en effet, un fruit est un organe composé d’une enveloppe contenant une ou plusieurs graines et résultant de la fécondation de l’ovaire de la fleur. C’est notamment le cas du raisin, de l’ananas, mais aussi de la tomate et du poivron.

Parmi les quelques « faux fruits », on pourrait citer le cas de la fraise : les véritables fruits du fraisier sont les akènes, ces petites graines qui recouvrent les parois de la fraise. La partie charnue et sucrée ne renferme elle-même aucune graine et ne découle pas directement de la transformation de l’ovaire de la fleur (il s’agit plutôt du résultat de la transformation du réceptacle), ce qui n’en fait donc pas un fruit, scientifiquement parlant.

Par ailleurs, certains « vrais fruits » sont communément appelés légumes, par exemple la tomate et le poivron. Mais alors, qu’est-ce donc qu’un légume? Il s’agit en fait d’un concept qui tient beaucoup plus du domaine de l’alimentation que de celui de la botanique : on appelle légume la partie d’une plante potagère utilisée pour l’alimentation humaine (par métonymie, légume s’emploie également pour parler de la plante elle-même). Il peut s’agir d’un fruit (le poivron, la tomate), d’une graine (le pois), d’une fleur (le chou-fleur), d’une tige (l’asperge), d’un bulbe (l’oignon), d’une feuille (la laitue), d’un tubercule (la pomme de terre) ou d’une racine (la carotte).

Retenons finalement que même si, pour les botanistes, la tomate est un fruit, une fois dans notre assiette, il s’agit aussi d’un légume...