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Combien de mots?

La quantification des mots d'une langue est chose pratiquement impossible, car elle supposerait d'abord qu'on s'entende sur ce qu'est un mot, or cette notion de mot manque de rigueur linguistique et est controversée sur le plan théorique.

Voici donc tout de même quelques données chiffrées :

Par exemple, le Petit Larousse illustré et le Nouveau petit Robert comptent environ 60 000 mots. Le Grand Robert de la langue française traite de 80 000 mots, mais le Dictionnaire de l'Académie française dans sa dernière édition complète qui remonte à 1935 n'en regroupe que 30 000.

Il ne faut cependant pas oublier que régionalismes, archaïsmes, emprunts, mots rares ou appartenant à différents niveaux de langue, mots techniques ou termes rattachés aux activités et aux champs de connaissance très spécialisés peuvent ainsi être ou ne pas être inclus dans la nomenclature de tel ou tel dictionnaire. Il semble pourtant qu'on pourrait chiffrer à environ 500 000 le nombre de termes ou de syntagmes terminologiques attestés dans les grands dictionnaires de langue...

Ce dont il faut surtout se rendre compte, c'est que la richesse d'une langue, c'est sa capacité de répondre aux besoins expressifs de ses locuteurs; c'est l'abondance de ses mots sans doute, mais aussi et surtout leur flexibilité, leur aptitude à construire des significations multiples, à exprimer la réalité dans toute sa complexité.

D'après Mots pratiques mots magiques de Noëlle Guilloton, Office québécois de la langue française, publié par Les Publications du Québec